മനുഷ്യന്മാർ എത്രയൊക്കെ മാറി എന്ന് അവകാശപ്പെട്ടാലും അവരുടെ ഉള്ളിൽ എവിടയോക്കെയോ വളരെ കുറഞ്ഞ രീതിയിൽ ഒരു ചെറിയ വിശ്വാസം ഉണ്ടാകും. ഇത് ഞാൻ ഇവിടെ വെറുതെ പറഞ്ഞതാണ്. ഇന്ന് നമ്മൾ ചർച്ച ചെയ്യുന്നത് ശാർക്കര ദേവി ക്ഷേത്രത്തെ പറ്റിയാണ്ദക്ഷിണേന്ത്യയിലെ ഏറ്റവും പ്രധാനപ്പെട്ട ക്ഷേത്രങ്ങളിലൊന്നാണ് ശാർക്കരദേവി ക്ഷേത്രം.

ചിറയിൻകീഴ് താലൂക്കിന്റെ തെക്ക് ഭാഗത്താണ് (തിരുവനന്തപുരം ജില്ലയുടെ വടക്ക്-പടിഞ്ഞാറ് ഭാഗത്ത്) ക്ഷേത്രം സ്ഥിതി ചെയ്യുന്നത്. ഏറ്റവും അടുത്തുള്ള പട്ടണം ആറ്റിങ്ങലും വർക്കലയുമാണ്. പാരമ്പര്യം ക്ഷേത്രത്തിന്റെ വിദൂര പ്രാചീനതയെ സൂചിപ്പിക്കുന്നു. അവിടത്തെ പ്രധാന ദേവത ഭദ്രകാളിയാണ്. 1748 തിരുവിതാംകൂർ പരമാധികാരിയായ അനിഴം തിരുനാൾ മാർത്താണ്ഡ വർമ്മ പ്രസിദ്ധീകരിച്ച കാളിയൂട്ട് ഉത്സവം ആരംഭിച്ചതോടെയാണ് ശാർക്കരദേവി ക്ഷേത്രം ചരിത്രപരമായ പ്രാധാന്യത്തിലേക്ക് ഉയർന്നത്

ചിറയിൻകീഴ് താലൂക്കിൽ നേരിട്ട് ആറ്റിങ്ങൽ സ്വരൂപത്തിന്റെ അടിയന്തര ഭരണത്തിൻ കീഴിലാണ്, ആറ്റിങ്ങൽ റാണി, അവിടെ തിരുവിതാംകൂർ രാജാവ് കാളിയൂട്ടിന്റെ വിപുലമായ ഉത്സവം നടത്തുന്നു. കോലത്തുനാട്റോയൽ കുടുംബത്തിൽ നിന്ന് ദത്തെടുക്കുന്നതിലൂടെ തിരുവിതാംകൂർ രാജകുടുംബവുമായി ബന്ധപ്പെട്ടതാണ് ആറ്റിങ്ങൽ റാണി. വേണാട് രാജാക്കന്മാരുടെ കാലം മുതൽ, അയൽ പ്രദേശങ്ങളിലും ക്ഷേത്രങ്ങളിലും ചില സമയങ്ങളിൽ മുഴുവൻ വേണാടിലും സ്വതന്ത്രമായ അവകാശങ്ങൾ നേടിയിട്ടുണ്ട്. മാർത്താണ്ഡ വർമ്മ രാജാവ് പോലും ആറ്റിങ്ങലിനെ തിരുവിതാംകൂറിലേക്ക് കൂട്ടിച്ചേർത്തു, സിംഹാസനം കയറിയയുടനെ ആർത്തംഗൽ എസ്റ്റേറ്റിന്റെ മേൽ നേരിട്ട് നിയന്ത്രണം ഏറ്റെടുക്കാൻ മാർത്താണ്ഡ വർമ്മ തീരുമാനിച്ചു. റാണികൾക്ക് പല കാര്യങ്ങളിലും അവരുടെ സ്വതന്ത്ര പദവിയിൽ തുടരാൻ അനുവാദമുണ്ടെന്ന് തോന്നുന്നു.

അതിനാൽ, ചിറയിൻകീഴ് ഡിവിഷനിലെ ശാർക്കരദേവി ക്ഷേത്രത്തിൽ കാളിയൂട്ട് ഉത്സവം അവതരിപ്പിക്കാൻ തീരുമാനിച്ചപ്പോൾ, ആറ്റിങ്ങൽ റാണിമാരെ ഉത്തരവാദിത്തം അദ്ദേഹം ഏൽപ്പിച്ചു, സാമ്പത്തിക കാര്യങ്ങൾ തിരുവിതാംകൂർ രാജകീയ ഭണ്ഡാരത്തിൽ നിന്ന് നേരിട്ട് വന്നെങ്കിലും.
ആറ്റിങ്ങൽ റാണിമാർ പൊന്നോറ പണിക്കന്മാരുടെ സൈനിക കുടുംബത്തിലെ അംഗങ്ങൾക്ക് സമ്മാനിച്ചു (രണ്ട് രാജകുമാരിമാരെ കോലത്തുനാട്ടിൽ നിന്ന് ദത്തെടുത്തപ്പോൾ, പൊന്നാര കുടുംബത്തിലെ ചില മുതിർന്ന അംഗങ്ങൾ അവരോടൊപ്പം അംഗിഗായി അംഗങ്ങളായിരുന്നുവെന്ന് പറയപ്പെടുന്നു. മഹത്തായ ഉത്സവത്തിന്റെ മേൽനോട്ടത്തിന്റെ ഉത്തരവാദിത്തത്തോടെ കുടുംബത്തിന്റെ പിൻഗാമികൾ ഇപ്പോഴും അവിടെ താമസിക്കുന്നു.ഇപ്പോൾ പോലും ഉത്തരവാദിത്തം പൊന്നാര കുടുംബത്തിന്റെ പിൻഗാമികളോട് തുടരുകയാണ്.

ക്ഷേത്രത്തിലെ ഏറ്റവും പ്രധാനപ്പെട്ട സവിശേഷത ഇതാണ് തെക്കൻ കേരളത്തിലെ ക്ഷേത്രം മാത്രമാണ് ഇത്തരത്തിലുള്ള വിശാലമായ കാളിയൂട്ട് ഉത്സവം നടത്തുന്നത്. ക്ഷേത്രത്തെ ആകർഷിക്കുന്ന കേന്ദ്രമാക്കി മാറ്റുന്ന മറ്റൊരു ഉത്സവം എല്ലാ വർഷവും മാർച്ച്-ഏപ്രിൽ മാസങ്ങളിൽ പത്തുദിവസം നടത്തുന്ന മീനഭാരണി മഹോത്സവം ആണ്. 1748 തിരുവിതാംകൂർ പരമാധികാരിയായ അനിഴം തിരുനാൾ മാർത്താണ്ഡ വർമ്മ കാളിയൂട്ടിനെ അവതരിപ്പിച്ചതിലൂടെ ശാർക്കരദേവി ക്ഷേത്രം ഇന്നത്തെ പ്രശസ്തി നേടിയത്.
കാളിയൂട്ട് യഥാർത്ഥത്തിൽ വടക്കൻ മലബാറിൽ നിലനിന്നിരുന്ന ഒരു സമ്പ്രദായമായിരുന്നു. ആചാരം കേരളത്തിന്റെ തെക്കൻ ഭാഗങ്ങളിലേക്ക് കൊണ്ടുവന്നതിന്റെ ബഹുമതി മാർത്താണ്ഡ വർമ്മ (1729–1758) രാജാവിന്റേതാണ്

കയാംകുളം രാജ്യം പിടിച്ചെടുക്കാൻ മാർത്താണ്ഡ വർമ്മ രാജാവ് പലതവണ ശ്രമിച്ചുവെന്നാണ് ഐതിഹ്യം. സമയങ്ങളിലെല്ലാം അദ്ദേഹം പരാജയപ്പെടുകയും നിരാശനാവുകയും ചെയ്തെങ്കിലും വീണ്ടും ശ്രമിക്കാൻ അദ്ദേഹം തീരുമാനിച്ചു. കഠിനമായ കാഴ്ചപ്പാടോടെ അദ്ദേഹം യുദ്ധത്തിന് മറ്റൊരു ക്രമീകരണം നടത്തി. കയാംകുളത്തിലേക്കുള്ള യാത്രാമധ്യേ രാജാവ് ശാർക്കര ക്ഷേത്രത്തിനടുത്തുള്ള വലിയ സ്ഥലം വിശ്രമത്തിനായി തിരഞ്ഞെടുത്തുതാമസിയാതെ അദ്ദേഹത്തെ പ്രദേശവാസികളും അവരുടെ നേതാക്കളും വളഞ്ഞു. ശാർക്കരദേവിയുടെ ശക്തികളെക്കുറിച്ച് രാജാവ് കേട്ടത് അവരിൽ നിന്നാണ്. യുദ്ധം ജയിക്കാൻ അവനെ അനുഗ്രഹിച്ചാൽ അവൾക്ക് ഒരു കാളിയൂട്ട് നൽകാമെന്ന് അദ്ദേഹം വാഗ്ദാനം ചെയ്തു. യുദ്ധത്തിൽ അദ്ദേഹം വിജയിക്കുകയും വാഗ്ദാനം പാലിക്കുകയും ചെയ്തു.

കാളിയൂട്ട് ഉത്സവം മലയാള മാസമായ കുംഭത്തിൽ (ഫെബ്രുവരി / മാർച്ച്) വരുന്നു. ആദ്യത്തെ വിളവെടുപ്പ് ദേവിക്ക് സമർപ്പിക്കുക എന്നതാണ് ഉത്സവത്തിന്റെ ലക്ഷ്യം. ഉത്സവവുമായി ബന്ധപ്പെട്ട ആചാരങ്ങളും ചടങ്ങുകളും ഒമ്പത് ദിവസം വരെ നീളുന്നു. കാളിയുടെ ഉത്ഭവവുമായി ബന്ധപ്പെട്ട കഥയുടെ നാടകീയമായ അവതരണവും യഥാക്രമം നല്ലതും തിന്മയും പ്രതിനിധീകരിക്കുന്ന കാളിയും രാക്ഷസനായ ധാരികയും തമ്മിലുള്ള ഏറ്റുമുട്ടലും ഇതിൽ ഉൾപ്പെടുന്നു

ശാർക്കരദേവിയുടെ ക്ഷേത്രത്തിലെ രണ്ടാമത്തെ മഹത്തായ വാർഷിക ഉത്സവം മീനഭരണിയാണ്. ധർമ്മരാജാവിന്റെയും അദ്ദേഹത്തിന്റെ പിൻഗാമിയായ മാർത്താണ്ഡ വർമ്മയുടെയും ഭരണകാലത്താണ് ഉത്സവവും അനുബന്ധ ആചാരങ്ങളും വിശദീകരിച്ചത്. ഉത്സവത്തിന്റെ പെരുമാറ്റം വിശദീകരിക്കാൻ അവർ ഉത്തരവിട്ടു, അതിന് വേണ്ടി ചെലവഴിച്ച നെല്ല് പോലുള്ള ചെലവുകൾ രേഖപ്പെടുത്തുകയും അവാർഡ് നൽകുകയും ചെയ്തു. പത്ത് ദിവസം ആഘോഷിക്കുന്ന ഉത്സവം പത്താം ദിവസം ദേവി പ്രത്യക്ഷപ്പെടുകയും ഭക്തർക്ക് അവളുടെ അനുഗ്രഹം ചൊരിയുകയും ചെയ്യുന്നു.

കൊടിയേറ്റ് നടക്കുന്നതോടെ (വിശുദ്ധ പതാക ഉയർത്തുന്നത്) ഉത്സവത്തിന്റെ ആരംഭം കുറിക്കുന്നു. ഭരണി നക്ഷത്രചിഹ്നത്തിന് ഒൻപത് ദിവസം മുമ്പാണ് ഇത് ചെയ്യുന്നത്. അതേസമയം ക്ഷേത്രപരിസരത്ത് ഒരു വലിയ വ്യാപാര മേള ആരംഭിക്കുന്നു. നിരവധി രസകരമായ ചടങ്ങുകളും അനുഷ്ഠാനങ്ങളും ഉത്സവവുമായി ബന്ധപ്പെട്ടിരിക്കുന്നു. ഉത്സവത്തിന്റെ പത്തുദിവസങ്ങളിൽ ദേവിയുടെ ചൂഷണത്തെക്കുറിച്ചുള്ള പ്രത്യേക പാരായണം ഒരു സംഘം കലാകാരന്മാർ അരങ്ങേറുന്നു.

ആകർഷകമായ മറ്റൊരു ചടങ്ങാണ് പള്ളിവേട്ട. ഉത്സവത്തിന്റെ ഒമ്പതാം ദിവസമാണ് ഇത് സാധാരണയായി നടത്തുന്നത്. പള്ളിവേട്ട ശാർക്കര  ദേവി ക്ഷേത്രത്തിൽ നിന്ന് പുറത്തുപോയി വേട്ടയാടലിനായി പോകുന്നുവെന്ന് വിശ്വസിക്കപ്പെടുന്നു. ഭഗവതി കൊട്ടാരത്തിലേക്ക് അഞ്ച് ഗജനായകന്മാരായ ആനകളും അഗ്നി വിളക്കുകളും സഹിതം ഘോഷയാത്രയിൽ ദേവനെ പുറത്തെടുത്ത് ഭക്തർ വിശുദ്ധ വേട്ടയെ പ്രതീകാത്മകമായി നടത്തുന്നു.
പ്രകടനത്തിനൊപ്പം നേരത്തെ മൃഗ ബലി നടത്തിയിരുന്നു. എന്നിരുന്നാലും, മൃഗബലി ഒഴിവാക്കി. ദേവന്റെ മടക്ക ഘോഷയാത്രയും വില്ലും അമ്പും ഉപയോഗിച്ച് മത്തങ്ങ മുറിക്കുന്നതിലൂടെയാണ് പ്രവർത്തനം ഇപ്പോൾ അവസാനിക്കുന്നത്ആചാരപരമായ ആറാട്ട് (ക്ഷേത്ര കുളത്തിൽ ദേവന്റെ പുണ്യ നിമജ്ജനം) ഇതിന് ശേഷമാണ് നടക്കുന്നത്. ഉത്സവം ആറാട്ടോടു കൂടി സമാപിക്കും.