ഒരു കുടുംബത്തിലെ ഭക്തന് ഭഗവതി ദേവി സ്വയം വെളിപ്പെടുത്തിയെന്നാണ് കഥ. മുളളുവീട്ടിൽ കുടുംബം. ഒരു സായാഹ്നത്തിൽ കില്ലി നദിയിൽ തന്റെ ചുമതലകൾ നിറവേറ്റുന്നതിനിടെ ഒരു പെൺകുട്ടി കുടുംബത്തലവന്റെ മുമ്പാകെ ഹാജരായി നദി മുറിച്ചുകടക്കാൻ സഹായിക്കണമെന്ന് അഭ്യർത്ഥിച്ചു.

അവളുടെ ഊർജിതമായ പെരുമാറ്റത്തിൽ ആകൃഷ്ടനായ വൃദ്ധൻ ഭയഭക്തിയോടെ അവളുടെ മുൻപിൽ കുനിഞ്ഞു, നദി മുറിച്ചുകടക്കാൻ സഹായിക്കുക മാത്രമല്ല, അവളെ അടുത്തുള്ള വീട്ടിലേക്ക് കൊണ്ടുപോയി. പെൺകുട്ടിക്ക് ഉഷ്മളമായ വരവേൽപ്പ് നൽകാനുള്ള ഒരുക്കങ്ങൾക്കിടെ വീട്ടുകാർ നിൽക്കെ അവൾ അപ്രത്യക്ഷനായി. അന്നു രാത്രി തന്നെ അവൾ സ്വപ്നത്തിൽ വൃദ്ധന്റെ മുൻപിൽ ഒരു ദിവ്യ സ്വരൂപമായി പ്രത്യക്ഷപ്പെടുകയും അടുത്തുള്ള പുണ്യഭൂമികളായ കുറ്റിച്ചെടികളും ഔഷധസസ്യങ്ങളും (കാവു) മൂന്ന് വരി അടയാളപ്പെടുത്തിയ ഒരു വിശുദ്ധ സ്ഥലത്ത് അവൾക്കായി ഒരു വാസസ്ഥലം സ്ഥാപിക്കണമെന്ന് ആവശ്യപ്പെടുകയും ചെയ്തു. പിറ്റേന്ന് രാവിലെ വൃദ്ധൻ സ്വപ്നത്തിൽ വെളിപ്പെടുത്തിയ സ്ഥലത്തേക്ക് പോയി. അതിശയത്തോടെ അയാൾ മൂന്ന് അടയാളങ്ങൾ നിലത്ത് പതിച്ചതായി കണ്ടെത്തി.

ദേവിയെ പാർപ്പിക്കുന്നതിനായി സമർപ്പിത സ്ഥലത്ത് ഒരു ക്ഷേത്രം പണിയുന്നതിൽ അദ്ദേഹത്തിന് സമയമില്ല. വർഷങ്ങൾക്കുശേഷം പ്രാദേശിക ഭക്തർ കെട്ടിടം പുതുക്കിപ്പണിതു. കുന്തം, വാൾ, പരിച മുതലായവയിൽ ഓരോന്നിനും നാശത്തിന്റെ ആയുധങ്ങൾ വഹിച്ചുകൊണ്ട് നാലു കൈകളാൽ അവർ ദേവന്റെ സുന്ദരവും ഗാംഭീര്യവുമായ വിഗ്രഹം സ്ഥാപിച്ചു. ഉന്നതന്റെ സമർപ്പണ ചടങ്ങ് നടത്തിയത് മഹാപുരോഹിതനേക്കാൾ കുറവല്ല.

ദക്ഷിണേന്ത്യയിലെ പുരാതന ക്ഷേത്രങ്ങളിലൊന്നായ ആറ്റുകാൽ ഭഗവതി ക്ഷേത്രത്തെ സ്ത്രീകളുടെ ശബരിമല എന്നാണ് വിശേഷിപ്പിക്കുന്നത്, കാരണം സ്ത്രീ ഭക്തരുടെ പ്രധാന ഭാഗമാണ്. ആറ്റുകാൽ ഭഗവതി ക്ഷേത്രത്തിലെ ദേവിയെ പരമമായ അമ്മയായും എല്ലാ ജീവജാലങ്ങളുടെയും സൃഷ്ടാവും ശക്തനായ സംരക്ഷകനും എല്ലാ തിന്മയെയും നശിപ്പിക്കുന്നവനുമായി ആരാധിക്കുന്നു. ശ്രീ പത്മനാഭ സ്വാമി ക്ഷേത്രം സന്ദർശിച്ച് കർത്താവിനെ ആരാധിക്കുന്ന രാജ്യത്തിന്റെ വിവിധ ഭാഗങ്ങളിൽ നിന്നുള്ള തീർഥാടകർ പരമോന്നത അമ്മ ആറ്റുകാലമ്മയുടെ ദേവാലയം സന്ദർശിക്കാതെ അവരുടെ സന്ദർശനങ്ങൾ പൂർണമായി പരിഗണിക്കുന്നില്ല. ഇന്നത്തെ കാലഘട്ടത്തിലെ കലിയുഗത്തിൽ തിന്മയെ ഉന്മൂലനം ചെയ്യുന്നതിനും ലോകത്തിലെ നന്മകളെ സംരക്ഷിക്കുന്നതിനുമായി വിഷ്ണുമായ ഭഗവതിയുടെ അവതാരം സ്വീകരിച്ചു.

തമിഴ് കവിയായ എലങ്കോവടികൾ എഴുതിയ ചിലപ്പതികാരത്തിലെ പ്രശസ്ത നായികയായ കണ്ണകിയുടെ ദിവ്യരൂപമാണ് ആറ്റുകാൽ ഭഗവതി. പുരാതന നഗരമായ മധുരയുടെ നാശത്തിനുശേഷം കണ്ണകി നഗരം വിട്ട് കന്യാകുമാരി വഴി കേരളത്തിലെത്തി, കൊടുങ്ങല്ലൂരിലേക്കുള്ള വഴിയിൽ ആറ്റുകാലിൽ താമസിച്ചുവെന്നാണ് കഥ.

പരമശിവന്റെ ഭാര്യയായ പാർവതിയുടെ അവതാരമായിരിക്കണം കണ്ണകി. ശക്തനും ശോഭയുള്ളവനുമായ എല്ലാ ആറ്റുകാൽ ഭഗവതിയും ആറ്റുകാലിൽ നിത്യമായി ആധിപത്യം പുലർത്തുന്നു, ഒരു അമ്മ തന്റെ മക്കളെപ്പോലെ ഭക്തരെ ശുശ്രുഷിക്കുന്നു. ദൂരദർശിനിയിൽ നിന്നും ആയിരക്കണക്കിന് ഭക്തർ ദേവിയുടെ മുൻപിൽ കുനിഞ്ഞ് പ്രണാമമർപ്പിക്കുകയും അവരുടെ കഷ്ടപ്പാടുകളും വേദനകളും പരിഹരിക്കുകയും ചെയ്യുന്നു.

ആറ്റുകാൽ ഭഗവതി ക്ഷേത്രത്തിലെ ഏറ്റവും പ്രധാനപ്പെട്ട ഉത്സവമാണ് പൊങ്കല മഹോത്സവം. കേരളത്തിന്റെ തെക്ക് ഭാഗത്തും തമിഴ്നാടിന്റെ ചില ഭാഗങ്ങളിലും പ്രചാരത്തിലുള്ള ഒരു പ്രത്യേക ക്ഷേത്ര പരിശീലനമാണ് പൊങ്കാലയുടെ വഴിപാട്. മലയാള മാസമായ മകരം-കുംഭത്തിന്റെ (ഫെബ്രുവരി-മാർച്ച്) കാർത്തിക നക്ഷത്രത്തിൽ ആരംഭിച്ച് രാത്രി കുരുതിയാപ്പരണം എന്നറിയപ്പെടുന്ന ബലി വഴിപാടോടെ സമാപിക്കുന്ന പത്തു ദിവസത്തെ പരിപാടിയാണിത്. ഉത്സവത്തിന്റെ ഒൻപതാം ദിവസം ലോകപ്രശസ്തമായാ ആറ്റുകാൽ പൊങ്കല മഹോത്സവം നടക്കുന്നു. ക്ഷേത്രത്തിന് ചുറ്റും ഏകദേശം 5 കിലോമീറ്റർ ചുറ്റളവിൽ എല്ലാ ജാതി, മത ആളുകളുടെയും വീടുകൾ, തുറന്ന സ്ഥലങ്ങൾ, റോഡുകൾ, വാണിജ്യ സ്ഥാപനങ്ങൾ, സർക്കാർ ഓഫീസുകൾ തുടങ്ങിയ സ്ഥലങ്ങൾ ഉണ്ട്. ലക്ഷക്കണക്കിന് പൊങ്കാല ആചാരങ്ങൾ ആചരിക്കുന്നതിനുള്ള ഒരു വിശുദ്ധ മൈതാനമായി ഇത് മാറുന്നു. കേരളത്തിന്റെ വിവിധ ഭാഗങ്ങളിൽ നിന്നും പുറത്തുനിന്നുമുള്ള വനിതാ ഭക്തർ. ചടങ്ങ് വനിതാ ജനങ്ങളിൽ മാത്രമായി ഒതുങ്ങിനിൽക്കുന്നു, ശുഭദിനത്തിൽ തിരുവനന്തപുരത്ത് ഒത്തുകൂടുന്ന വലിയ ജനക്കൂട്ടം ഉത്തരേന്ത്യയിലെ കുംഭമേള ഉത്സവത്തെ അനുസ്മരിപ്പിക്കുന്നു.

ഇന്ത്യ എപ്പോഴെങ്കിലും ദേവീദേവന്മാരുടെ പുണ്യഭൂമിയാണ്. പണ്ടുമുതലേ, ഇവിടെയുള്ള പുരുഷന്മാരും സ്ത്രീകളും രാജാക്കന്മാരും ചക്രവർത്തിമാരും വിശുദ്ധരും മുനിമാരും സർവശക്തനും സമ്പൂർണ്ണവുമായ 'ഒന്നായി' മാത്രമല്ല, വൈവിധ്യമാർന്നതും അനേകം രൂപങ്ങളുള്ളതും വ്യത്യസ്ത പേരുകളും രൂപങ്ങളും ഉള്ളവരുമായ 'ഒരാളായി' കർത്താവിനെ ആരാധിക്കുന്നു. ദിവ്യഗുണങ്ങൾ. അങ്ങനെ സർവ്വശക്തനായ നിത്യദൈവം ബ്രഹ്മാവ്, വിഷ്ണു, ശിവൻ എന്നിങ്ങനെ വിവിധ രൂപങ്ങളിൽ ആരാധിക്കപ്പെട്ടു; കർത്താവിന്റെ പ്രത്യേക ദിവ്യഗുണങ്ങളെ പ്രതിനിധീകരിക്കുന്നു. ആര്യന്മാരുടെയും ദ്രാവിഡരുടെയും കാലഘട്ടത്തിൽ നിന്ന് ശിവനെയും ശക്തികളെയും ഒരേസമയം ആരാധിച്ചിരുന്നതായി പുരാതന പുരാണങ്ങൾ വിവരിച്ചിട്ടുണ്ട്. തിന്മയെ ഉന്മൂലനം ചെയ്യാനും ലോകത്തിലെ നന്മകളെ സംരക്ഷിക്കാനും വിഷ്ണുമായ ഭഗവതിയുടെ അവതാരം സ്വീകരിച്ചു. അവൾ തന്റെ ഭക്തരുടെ എല്ലാ ആഗ്രഹങ്ങളും സാധിച്ചു നൽകുകയും അവരുടെ ഹൃദയങ്ങളിൽ വിവിധ രൂപങ്ങളിൽ വസിക്കുകയും ചെയ്യുന്നു.

പുരാണമനുസരിച്ച്, ചിലമ്പതിക്കരത്തിന്റെ പ്രശസ്ത നായികയായ "കണ്ണകി" യുടെ ദിവ്യരൂപമാണ് ആറ്റുകാൽ ഭഗവതി, എലങ്കോവടികൾ എഴുതിയ തമിഴ് സാഹിത്യത്തിന്റെ സംഘ കൃതി. പുരാതന നഗരമായ മധുരയുടെ നാശത്തിനുശേഷം, കണ്ണകി നഗരം വിട്ട് കന്യാകുമാരി വഴി കേരളത്തിലെത്തി, കൊടുങ്ങല്ലൂരിലേക്കുള്ള യാത്രാമധ്യേ ആറ്റുകാലിൽ  താമസിച്ചു. വാർഷിക ക്ഷേത്രോത്സവ വേളയിൽ ആലപിച്ച "തോറ്റംപാട്ട്" സ്തുതിഗീതങ്ങൾ കണ്ണകിയുടെ കഥയെ അടിസ്ഥാനമാക്കിയുള്ളതാണ്. മാത്രമല്ല, ക്ഷേത്രഗോപുരത്തിൽ കാണുന്ന കണ്ണകി ദേവിയുടെ വാസ്തുവിദ്യാ ചിത്രങ്ങളും ഐതീഹ്യത്തെ ശരിവയ്ക്കുന്നു. അപ്പോൾ ചെറിയ അത്ഭുതം, ശ്രീ വിദ്യാധീരാജ ചട്ടമ്പി സ്വാമി, കേരളത്തിലെ അറിയപ്പെടുന്ന വിശുദ്ധനായ ക്ഷേത്രപരിപാടികൾ അദ്ദേഹത്തിന്റെ ഉദ്യാനങ്ങൾക്ക് അനുയോജ്യമാണെന്ന് കണ്ടെത്തി.

ആറ്റുകാൽ ഭഗവതി ക്ഷേത്രം സന്ദർശിക്കുന്ന ഏതൊരാൾക്കും ക്ഷേത്ര വാസ്തുവിദ്യയുടെ സൗന്ദര്യവും മനോഹാരിതയും ആദ്യം സ്വാധിനിക്കുന്നു. കേരളത്തിന്റെയും തമിഴ് വാസ്തുവിദ്യയുടെയും സമന്വയമാണ് ക്ഷേത്രഘടന. മഹിഷാസുരമർദ്ദിനി, കാളി ദേവി, രാജരാജേശ്വരി, പരമശിവനുമായുള്ള ശ്രീ പാർവതി, ക്ഷേത്രത്തിലും പരിസരത്തും ദേവിയുടെ വിവിധ ചിത്രങ്ങൾ എന്നിവ ഒരു കൊച്ചു കലാകാരന്റെ സൃഷ്ടിയാണെന്നതിൽ സംശയമില്ല. മറ്റ് വിവിധ ദൈവങ്ങളുടെ ചിത്രീകരണവും വിഷ്ണുവിന്റെ പത്ത് അവതാരങ്ങളായ "ദേശാവതാര" യുടെ ഇതിഹാസ കഥകളും ക്ഷേത്രത്തിന് ചുറ്റുമുള്ള ഇടനാഴികൾക്ക് ചുറ്റും നന്നായി അവതരിപ്പിച്ചിരിക്കുന്നു. മനോഹരമായ ഗോപുരത്തിന്റെ ഇരുവശത്തും - കണ്ണകി ദേവിയുടെ കഥയെ അടിസ്ഥാനമാക്കിയുള്ള ശിലകളും. തെക്കൻ ഗോപുരത്തിലെ "ദക്ഷയാഗ" യുടെ പുരാണ കഥ ശില്പങ്ങളിൽ ചിത്രീകരിച്ചിരിക്കുന്നു. ക്ഷേത്രത്തിന്റെ പ്രവേശന കവാടത്തിൽ അലങ്കരിച്ച ഗേറ്റ് വാസ്തുവിദ്യാ സൗന്ദര്യത്തിന്റെ ഉത്തമ ഉദാഹരണമാണ്.

ശ്രീകോവിലിൽ രണ്ട് വിഗ്രഹങ്ങളുണ്ട്. ക്ഷേത്രത്തിനുള്ളിൽ സ്ഥാപിച്ചിരിക്കുന്ന കല്ലുകൾ കൊണ്ട് അലങ്കരിച്ച സ്വർണ്ണത്തിൽ പൊതിഞ്ഞ യഥാർത്ഥ വിഗ്രഹം അതിന്റെ എല്ലാ ഭംഗിയിലും സംരക്ഷിച്ചിരിക്കുന്നു. ദേവിയുടെ രണ്ടാമത്തെ വിഗ്രഹം യാഥാർത്ഥത്തിനുപുറമെ സ്ഥാപിച്ചിട്ടുണ്ട്. ക്ഷേത്ര ഇടനാഴികളിൽ ഗണേശൻ, സർപ്പദേവൻ, ശിവൻ എന്നിവരുടെ കൊത്തുപണികളും ശില്പങ്ങളും സ്ഥാപിച്ചിട്ടുണ്ട്. ശ്രീകോവിലിന്റെ മധ്യഭാഗത്ത്, സമർപ്പിത സ്ഥലത്ത് എല്ലാവർക്കുമായി പ്രകാശവും തിളക്കവും പുറപ്പെടുവിക്കുന്ന ആറ്റുകാൽ ഭഗവതി ദേവിയുടെ വിഗ്രഹം സ്ഥാപിച്ചിരിക്കുന്നു.